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全球最大飛機首度試飛 有望協助火箭發射

圖片來源:Pixabay / 作者:8767384

航太公司平流層發射系統(Stratolaunch Systems Corp)研發的全球最大飛機,今早在美國加州首次試飛。這架飛機翼展比美式足球場還長、有雙機身及 6 具波音 747 發動機。

法新社和路透社報導,這架白色、名為 Roc 的飛機,今天美西時間上午 7 時前不久在莫哈維沙漠(Mojave Desert)上空首次試飛,翱翔 2 個多小時後安全返回莫哈維太空站(Mojave Air and Space Port),贏得現場數百人的歡呼。

平流層發射系統執行長佛洛伊德(Jean Floyd)說:「真是趟神奇的首航。」他在官網發布的聲明說:「今天的飛行推動我們在提供彈性替代方案,取代傳統地面發射系統的任務。」

這架新飛機設計用來將火箭攜進並投入太空,火箭接著會發動部署人造衛星。比起垂直升空的火箭,這種只需要一條很長跑道協助起飛的飛機,理論上讓部署人造衛星更具彈性。

這家公司表示,他們的目標是讓發射衛星上太空「如訂飛機票一樣輕鬆簡單」。

這款飛機由工程設計商縮尺複合材料公司(Scaled Composites)打造,飛機翼展達 117 公尺,機身長 72.5 公尺。相較之下,空中巴士 A380 翼展略低於 80 公尺。

這架飛機今天最高飛行時速達 304 公里,飛行高度達 5182 公尺。今天試飛之前,只進行過地面測試。

美國有線電視新聞網(CNN)報導,試飛飛行員湯瑪斯(Evan Thomas)表示:「整體而言棒極了,老實說,首航表現比我期待還好,特別是對一架這麼複雜且獨特的飛機。」

平流層發射系統是由微軟公司(Microsoft)已故共同創辦人艾倫(Paul Allen)出資,欲一腳踏入發射小型人造衛星的市場。艾倫去年 10 月因非何杰金氏淋巴瘤相關併發症逝世,享壽 65 歲,讓公司未來陷入不確定性。

佛洛伊德說:「我多年來腦袋一直想像今天這一刻,但我從沒料到艾倫不會在我們身邊。」他說,隨著飛機起飛,他向艾倫低聲說了「謝謝」。

由於把人造衛星送上地球軌道的需求將於未來幾年逐漸攀升,平流層發射系統、馬斯克(Elon Musk)的美國太空探索科技公司(SpaceX)和波音與洛克希德馬丁公司(Lockheed Martin)合夥的聯合發射同盟(ULA)都在搶這一市場大餅。

平流層發射系統先前表示,他們計劃最快明年嘗試從 Roc 發射首批火箭。

(新聞資料來源 : 中央社)

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